21 de octubre de 2013

El puente ferroviario de Cambalache - ¿Merece ser preservado?

En Puerto Rico hay muchos recuerdos de la época del tren pero para mí ninguno tan importante como el puente de Cambalache. ¿Cuál es la historia de este puente? ¿Merece ser preservado? Sigue leyendo y forma tu propia opinión...


¿Cuál es la historia de este puente?


Al igual que muchos puentes de la época del dominio español, los puentes ferroviarios de la Compañía de los Ferrocarriles de Puerto Rico fueron importados de Francia, razón por la cuál muchos se refieren al puente de Cambalache como el "puente francés". El puente fue completado en 1892 como parte de la fase inicial del ferrocarril de circunvalación de Puerto Rico. Hasta el momento de su construcción, los pasajeros con destino a Arecibo tenían que desembarcar en la estación de Cambalache y continuar su jornada al pueblo de otras maneras. La construcción del puente permitió una mejora significativa en el servicio al pueblo de Arecibo. Posterior al cierre del ferrocarril en 1957, el puente de Cambalache pasó a manos del sistema ferroviario de la central del mismo nombre. Para la década del 1960, la central descartó el uso del ferrocarril. Esto resultó en la remoción de los rieles y la instalación de un piso de madera. El puente entonces se puso al servicio de los tractores que arrastraban los vagones de caña. Tras el cierre de la central a mediados de la década de 1970, el área se utilizó para el cuido de ganado. En ese momento, el piso del puente fue dañado a propósito para evitar el cruce del ganado. La estructura del puente de Cambalache consta de una cercha/celosía de tipo Pratt construida en acero.

¿Que es un puente de cercha o celosía?


Un puente de cercha o celosía es uno cuya estructura está formada por un conjunto de barras interconectadas formando triángulos. Los elementos del conjunto se combinan en tracción o compresión para soportar la carga del puente. Este tipo de estructura se caracteriza por ser muy liviana y por tener la capacidad de soportar grandes cargas. Existen muchos tipos diferentes de puentes de celosía. Algunos de los tipos se conocen bajo el nombre de la persona que originalmente los concibió o estudió. La celosía tipo Pratt fue originalmente diseñada por Thomas y Caleb Pratt en 1844 y fue utilizada a menudo para la construcción de puentes ferroviarios durante la segunda mitad del siglo 19. En este tipo de puente, los elementos verticales se encuentran en compresión mientras que los diagonales se encuentran en tensión. Las características de este tipo de puente le hacen práctico para conectar espacios de hasta 250 pies. El puente de Cambalache aparenta ser de una subclase llamada "Whipple" en donde los elementos diagonales son bien delgados y abarcan más de una sección de las demarcadas por los elementos verticales.

¿Merece ser preservado?


El puente de Cambalache representa el último ejemplo de los grandes puentes metálicos contruídos para el ferrocarril de circunvalación. Puentes como éste, existieron en lugares como San Juan (caño Martín Peña), Dorado, Manatí, Añasco, Hormigueros, y Yauco. De éstos no nos quedan más que algunas fotos, habiendo sido desmantelados tras el cierre del ferrocarril.

Dorado (Río La Plata)
San Juan (Caño Martín Peña)

Yauco
Añasco
Pocos puentes ferroviarios de Puerto Rico han sobrevivido al "progreso", las ideas mal concebidas o el paso del tiempo. El hecho de que éste puente todavía está en pie tras mas de un siglo de inundaciones, décadas de abandono, y la posibilidad de que alguien lo "recicle" en cualquier momento, es prácticamente un milagro. Su significado histórico fue reconocido al ser incluido en el Registro Nacional de Lugares Históricos1 y en el libro Los Puentes Históricos de Puerto Rico2 (mis notas sobre el libro).

Su verdadero valor como herramienta educativa y área de entretenimiento pasivo continúa en espera de ser reconocido por nuestro pueblo. ¿Merece ser preservado? Para mí, la contestación de esta pregunta es clara. ¿Y tú, qué opinas?


Puente Número 2034; Cambalache - Fuente: Los Puentes Históricos de Puerto Rico 2
Ubicado en: Bos. Tanamá / Cambalache, Arecibo
Salva a: Rio Grande de Arecibo
Terminado en: 1892
Tipo: Armadura rectangular, doble "N's" en acero, 2 tramos
Longitud: 48 metros
Dueño original: Compañia de los Ferrocarriles de Puerto Rico


El puente tras el paso del Huracán Maria


En la mañana del 20 de septiembre del 2017 mientras soplaban los vientos y nos arropaba la lluvia del Huracán Maria pensaba en aquel bonito puente con tanta historia y me temía lo peor. Unas semanas mas tarde, la fotografía aérea capturada por la NOAA nos confirmó lo que tanto temíamos. Tras mas de un siglo sobreviviendo los embates del tiempo, el bonito puente de Cambalache se convirtió en una victima mas de ese poderoso fenómeno atmosférico que transformó a Puerto Rico. Un mes mas tarde mi amigo y colaborador Alfredo Vargas visito el lugar y me envió la triste foto que nos confirma que el tramo oeste del puente yace en el lecho del río tras haber sido arrastrado por la corriente. El tramo este continua en pie.

Condición del puente tras el paso del Huracán Maria el 20 de septiembre de 2017.
En febrero del 2018 Eduardo Rodriguez, lector de la página, visitó el lugar y fotografió las condiciones del tramo destruido por el huracán. Para ese momento la estructura había comenzado a atrapar sedimentos extendiendo el banco oeste del río cubriendo la cercha. Al momento de su visita parte de la estructura permanece visible en el banco oeste.

Condición del tramo destruido por el Huracán Maria como visto en febrero del 2018. 


Mapa de ubicación


Fuentes


1. National Register of Historic Places, Cambalache Bridge, Arecibo, Puerto Rico, National Register #95000831.

2. Pumarada O’Neill, L. (1991). Los puentes históricos de Puerto Rico. Mayagüez, PR: Centro de Investigación y Desarrollo del RUM.

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